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Auf diesem versunkenen Kontinent wohnte der Vorfahre aller Pinguine

| Lesedauer: 3 Minuten
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Quelle: Massey University
Neuseeland ist der einzige Teil des inzwischen versunkenen Zealandia, der noch aus dem Meer hervorragt. Forscher fanden dort nun Fossilien einer Pinguinart, die nahe legen: Vor Millionen Jahren watschelte der Vorfahre aller Fracktr?ger über diesen achten Kontinent.

Neuseeland scheint ein wahres Pinguinparadies zu sein. Drei Spezies dieser faszinierenden Kreaturen sind dort das ganze Jahr über heimisch: der Gelbaugenpinguin, der Schopfpinguin und der Zwergpinguin, der kleinste Pinguin der Welt. So mini waren die Fracktr?ger auf der südlichen Halbkugel aber nicht immer. Vor etwa 60 Millionen Jahren soll auf Neuseeland sogar ein Riesenpinguin gelebt haben, der so gro? wie ein Mensch war.

Kein Wunder also, dass Forscher der Massey University dort nun auf einen uralten Vertreter der Pinguine gesto?en sind. Sie entdeckten auf der Nordinsel von Neuseeland rund drei Millionen Jahre alte Fossilien einer bisher unbekannten und leider auch schon ausgestorbenen Art. Sie tauften diesen Vertreter der Schopfpinguine Eudyptes atatu. Die Wissenschaftler gehen davon aus, dass es sich bei ihm um ein bisher fehlendes Bindeglied zwischen den urzeitlichen und den noch heute lebenden Pinguinen handelt. über ihre Ergebnisse verfasste das Forscherteam einen Beitrag auf dem Wissenschaftsportal phys.org.

Schopfpinguine gibt es also schon seit mehreren Millionen Jahren in Neuseeland

A group of Snares penguins (Eudyptes robustus), also known
Quelle: LightRocket via Getty Images/Wolfgang Kaehler

Eine überraschung! Denn bisher ging man davon aus, dass diese Gattung, die heute in der abgeschiedenen Wildnis von Fiordland und Stewart Island lebt, erst seit gut 7000 Jahren in dem südpazifischen Inselgebiet beheimatet ist.

Das gibt uns einen wichtigen Einblick in die Entwicklung der Schopfpinguine und unterstreicht die Bedeutung des neuseel?ndischen Kontinents für die Entwicklung der Seev?gel.
Daniel Thomas, Zoologe, Massey University 

Damals war Neuseeland noch Teil des Kontinents Zealandia. Er versank vor rund 50 bis 35 Millionen Jahren im Ozean – bis auf Neuseeland. Der Urzeitkontinent hatte eine Fl?che von gut zwei Millionen Quadratkilometern und war laut der Forscher wahrscheinlich die Heimat aller heute noch lebenden Pinguine.

Noch mehr Pinguine
Erstmals Laute von Pinguine unter Wasser aufgezeichnet
Laute erstmals aufgezeichnet

Durch die Fossilienfunde – darunter auch Sch?del- und Flügelknochen – konnten die Forscher endlich eine Verbindung zwischen den modernen Fracktr?gern und ihren Vorfahren herstellen. Das namensgebende Wort der neu entdeckten Art E. atatu stammt von den Maori, den Ureinwohnern Neuseelands. Es bedeutet Morgend?mmerung und soll auf den Beginn unseres Wissens über die Gattung der Schopfpinguine verweisen.

Unser wachsender Fossilienbestand legt nahe, dass Zealandia ein Inkubator der Pinguin-Vielfalt war, in dem sich die ersten Pinguine wahrscheinlich entwickelten und sp?ter verteilten.
Daniel Thomas, Zoologe, Massey University 
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Die Zoologen rund um den Wissenschaftler Daniel Thomas verglichen die gefundenen Fossilien mit Knochen von noch heute lebenden Schopfpinguinen. Sie stellten fest, dass E. atatu den modernen Arten ziemlich ?hnlich sah. So hatte er wohl ebenfalls einen gelben Federstreifen über den Augen. Aber er besa? wahrscheinlich einen schlankeren Schnabel, was darauf hinweist, dass er sich anders ern?hrte. Heute stehen auf dem Speiseplan von Schopfpinguinen haupts?chlich kleine Fische, Krill und Krustentiere.

Bei E. atatu kann es sich entweder um einen direkten Vorfahren oder um eine eng verwandte Art der modernen Schopfpinguine handeln. Um N?heres herauszufinden, haben die Forscher die Daten der Arten miteinander verglichen. Ihr Ergebnis: E. atatu ist kein Vorfahre, sondern ein Geschwisterteil der heutigen Schopfpinguine. Und von seinem ebenfalls in Zealandia lebenden Vorfahren stammen sehr wahrscheinlich alle modernen Pinguine ab.

Neuseeland ist ein Vogelparadies

Fiordland Crested Penguin (Eudyptes pachyrhynchus)
Quelle: Getty Images/David Madison

Die Forscher gehen davon aus, dass sich dieser Vorfahre – wie eingangs bereits erw?hnt – vor etwa 60 Millionen Jahren entwickelte, so gro? wie ein Mensch und etwa 100 Kilogramm schwer war.

Je nach Jahreszeit leben bis zu 13 Pinguinarten auf Neuseeland. Damit ist es das Land mit den meisten dieser watschelnden V?gel. Und nicht nur das: Mehr als ein Drittel aller 80 einheimischen Seevogelarten sind nirgendwo sonst auf der Welt zu finden.

Faszinierend, oder?

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